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En Portada # 642

Centroamérica acelera la apertura comercial

Región es la más abierta en América, con 21 TLC vigentes y 11 en proceso

El Financiero

Randall Cordero Sandí

Kattia Bermúdez Mora

En los últimos 12 años, Centroamérica corrió en la tendencia de abrir sus mercados al comercio y acumuló 21 tratados vigentes con 8 socios extrarregionales, y tiene 11 en proceso.

Sus puertas hoy están más abiertas que hace dos décadas. Primero lo hizo vía reducción de aranceles en forma unilateral, eliminación de controles aduaneros y cambios para aumentar la inversión extranjera.

Luego cada país aceleró el paso a través de la firma de tratados de libre comercio (TLC) con socios como México, Canadá y Chile. Otras naciones, como Panamá y Guatemala, concretaron destinos más exóticos en Asia.

Así el istmo se convirtió en la región más abierta del continente hoy en día, con un coeficiente de apertura regional de 58%, más alto que el de toda Latinoamérica y el Caribe, de 43%.

Pero a pesar de los avances aún hay una lista de pendientes.

¡Qué sensibles!

En palabras del consultor en comercio Víctor Umaña, la situación es como un vaso que está medio lleno. Los problemas de competitividad de siempre afectan el crecimiento del comercio y la posibilidad de que sus beneficios los disfruten la mayoría.

Además, persiste una canasta de unos 20 bienes considerados sensibles, ya sea por su nivel de producción nacional, los ingresos tributarios que generan o las presiones ejercidas por los grandes productores, reacios a ceder ante la competencia.

El Financiero

Entre esos rubros destacan los agrícolas, cuyos aranceles siguen siendo los más altos.

Esto explica las diferencias en los plazos de desgravación arancelaria y las exclusiones que muestra la matriz adjunta. Ocho tratados con un nivel de apertura alto, pero con variedad en las condiciones al comercio.

El plazo más largo se negoció con Estados Unidos (EE. UU.), 20 años para lácteos y arroz, mientras que Europa aceptará como máximo 10 años, en la negociación que arrancó en octubre pasado y terminaría en el 2009.

Desde los inicios

México empezó los fuegos de apertura en 1994 con Costa Rica, cuando la sigla TLC era casi desconocida.

El tratado entró en vigencia, en un tiempo récord. De la firma del acuerdo en 1994 a su ratificación transcurrieron ocho meses y de ahí a la entrada en vigencia pasaron 13 días. Difícil de lograr en estos tiempos.

Costa Rica encabeza la lista en el istmo con seis acuerdos vigentes, el Cafta ratificado pero pendiente, Europa en cola y China en la mira.

21

tratados comerciales vigentes con 8 socios extrarregionales.

11

acuerdos comerciales en proceso, tanto bilaterales como regionales.

6

tratados extrarregionales acumula Costa Rica en estos 12 años, incluido Cafta.

3,4%

arancel promedio por comercio en el istmo. Nicaragua el más bajo (1,7%); Panamá (7,61%).

89%

coeficiente de apertura de Costa Rica (suma de comercio exterior total en relación con el PIB).

20

bienes sensibles que fueron excluidos con frecuencia en los TLC vigentes.

5%

partidas arancelarias del istmo pendientes de armonizar; 42% agrícolas.

“Por ser el café un producto estratégico en Honduras entiendo que seguirá cerrado para beneficio del país”.

Grupo Molinos Café Maya

“Las aperturas comerciales han beneficiado a los productores de maíz blanco de Nicaragua”.

Exportador nicaragüense

Nicaragua siguió los pasos de Costa Rica con México en 1998, pero la carrera conjunta por los TLC inició en 2001, cuando los mexicanos acentuaron su presencia en la región, mediante un solo TLC con Guatemala, Honduras y El Salvador.

Luego vinieron Chile, Canadá, República Dominicana, Caricom, Taiwán y Singapur, aunque generan poco comercio.

A toda esa experiencia hay que sumar el Mercado Común Centroamericano, que opera hace 40 años, los cambios en la relación comercial con Panamá y las negociaciones en la Organización Mundial de Comercio.

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La región más abierta, pero...

En Centroamérica, la estrategia que comenzó con acuerdos bilaterales ha tenido que variar según la tendencia de conformación de bloques. El Cafta es el caso más reciente: un acuerdo entre seis frente a EE. UU.

Como dijo Umaña, el tamaño del socio justifica el tamaño del pleito. Quizás a regañadientes, el istmo aprendió a negociar en conjunto, aunque al final aquella canasta de sensibles se discutió por separado con EE. UU.

Las cosas podrían ser diferentes ahora ante Europa.

Negociadores y algunos empresarios admiten que acumularon experiencia para negociar en bloque, entonces saben que deberán correr una milla extra para terminar juntos, ante la condición impuesta por Europa. El otro requisito es que las exclusiones sean menores.

Los tratados con México, Chile o Canadá, por ejemplo, tienen 10 ó más bienes excluidos del programa de desgravación. Es decir, no están obligados a reducir aranceles y solo se abrirá una cuota pequeña de importación.

Desde Cafta, las exclusiones han mermado. Costa Rica obtuvo dos (papa y cebolla) y el resto del istmo solo una (maíz amarillo). EE. UU. dejó por fuera el azúcar.

Pero empresarios centroamericanos de sectores sensibles insisten en que la protección arancelaria les ha permitido invertir y crecer.

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Esta es la posición del cafetalero hondureño Oswaldo Kafati. “En Honduras hay 90.000 productores y se generan más de $450 millones de divisas al año. Con un mercado abierto no se hubiera alcanzado el desarrollo actual”.

Otros aplauden la apertura porque han podido exportar más, como Frank Lanzas, de Nicaragua, que indicó que han logrado contratos con grandes compradores de EE. UU., quienes demandan el café fino de su país.

El pulso seguirá en los 10 procesos que falta concretar con los ocho socios vigentes. Además, China intentará robarle el mandado a Taiwán y algunos querrán acercarse más a Colombia y Brasil, y con ellos al Mercosur y la Comunidad Andina.

Entonces, Centroamérica se consolidará como la región más abierta del mundo, pero se mantiene la duda de si el tema de los sensibles seguirá siendo redundante o si sus puertas podrán abrirse totalmente.

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